Historia de los robots; pasado, presente y futuro

Hace unos días descubríamos sorprendidos la impresionante última actualización del robot Atlas de Boston Dynamics, tan cercano ya al movimiento humano que está suscitando todo tipo de especulaciones acerca del futuro de los androides y su influencia en la sociedad humana.

Atlas supone un nuevo salto evolutivo que demuestra que la mejora en el movimiento de los robots no sigue un crecimiento lineal, sino exponencial. Hoy vamos a conocer, a través de fotografías y vídeos, algunos de los primeros modelos de robots humanoides bípedos, como Asimo y sus predecesores, y cómo ha sido su evolución en el tiempo hasta llegar al magnífico Atlas.

Robot

Sin necesidad de remontarnos hasta los abuelos de los robots, los autómatas, podemos establecer como punto de partida en nuestra cronología al primer robot móvil bípedo de la Historia, el modelo E0, construido por Honda en 1986.

Pese a su apariencia, E0 marca un hito en la historia de la robótica; es capaz de sostenerse sobre sus dos piernas sin perder el equilibrio y desplazarse a un ritmo de un paso cada 5 segundos. En su momento, tanto él como todos los modelos posteriores hasta el P2, del que hablaremos más adelante, fueron desarrollados en secreto por Honda. Para que os hagáis una idea, tenía el siguiente aspecto:

E0

Como veis, el primer robot móvil bípedo de la Historia ni siquiera tenía aún una apariencia androide, no pasaba de ser dos piernas robóticas sin cuerpo. No obstante, era un maravilloso logro tecnológico para la época; por primera vez, un artefacto creado por el hombre era capaz de moverse sobre dos piernas, como el propio ser humano, lo que conllevaba un audaz esfuerzo técnico a la hora de calibrar desplazamientos y equilibrios (sin obviar el hecho de que se caía con frecuencia).

A partir de entonces, Honda se esfuerza en mejorar a E0, con las versiones E1, E2, E3 y E4, desarrolladas entre 1987 y 1993, de apariencia bastante similar a E0 y que consiguen evolucionar en su paso desde los 0,25 km/h de E1 hasta los 4,7 km/h (aproximadamente el ritmo de marcha de un ser humano) que alcanza E4 en 1993.

En ese mismo año, y con el modelo E5, Honda consigue un nuevo hito al desarrollar el primer robot humanoide autónomo, logro que supera unos meses después al desarrollar el modelo E6, capaz de subir escaleras y superar algunos obstáculos (no sin múltiples caídas y enormes dificultades).

Pero tal vez el primer prototipo verdaderamente impresionante, al menos en lo visual, sea el P1, desarrollado entre 1993 y 1997. El robot P1, con 1,91 metros de altura y 175 kgs de peso, es capaz de coger objetos, abrir algunas puertas y desplazarse, como sus predecesores, por superficies planas. Aquí tenéis un vídeo del impresionante robot, subido a YouTube por Plastic Pals:

Poco después, en 1997, Honda por fin presenta a la luz pública uno de sus androides, que causa un gran impacto, tanto por ser el primero en su género como por sus capacidades y su diseño, mucho más amable que el de sus predecesores. Se trata del modelo P2, autónomo y capaz de subir y bajar escaleras, posteriormente mejorado en su versión P3.

Robot Honda

Antes de llegar al androide real más conocido de todos los tiempos, podemos hacer referencia al robot HRP 1-S, construido en 1998 por la empresa japonesa AIST, capaz de caminar y utilizar herramientas. Como veis, y aunque por estos tiempos era Honda quien marcaba el ritmo evolutivo de la robótica bípeda, también había otras empresas creando sus propios modelos.

Tras HRP1-S, llegamos por fin a Asimo.

Asimo, buque insignia de Honda, es presentado en el año 2000 ante una gran expectación. El robot se construye más pequeño que sus predecesores (1,20 metros de altura y 45 kgs de peso) para darle una apariencia más amigable, goza de un diseño muy agradable, y es capaz de subir y bajar escaleras. No obstante, aún tiene grandes problemas de movilidad, que le llevan a cometer errores sonados como el de este vídeo subido a YouTube por Failblog:

A pesar de estos fallos, Asimo es reconocido como un éxito. A partir de su presentación, se hace más común que otras empresas muestren sus creaciones en robótica humanoide. Así, en el mismo año 2000 Sony presenta SDR-3X, un androide capaz de andar, mantener el equilibrio sobre una pierna o golpear una pelota.

En 2002, AIST presenta HRP-2P, un robot capaz de tumbarse y levantarse, y Sony el SDR-4X, que puede comunicarse con humanos y reconocer a una persona. En 2003, AIST presenta el HRP-2, que incorpora una cámara 3D que le permite rodear obstáculos. En 2005, Sony presenta Qrio, que además de los anteriores avances muestra un sorprendente sentido del equilibrio. Aquí podéis ver este magnífico robot en acción, en el vídeo subido a YouTube por Awesometimmylam:

En 2009, AIST presenta HRP-C4, un androide “cantante”, capaz de bailar y moverse de forma más rítmica que su predecesores. En 2011, Honda presenta un nuevo Asimo, mucho más ágil que el presentado en 2000, capaz de correr, saltar o abrir frascos y sostener y llenar un vaso de agua.

También en 2011, Boston Dynamics desarrolla Petman, el primer robot bípedo capaz de soportar empujones mientras camina sin perder el equilibrio, o de realizar movimientos gimnásticos. Aquí podéis verle en acción, en un vídeo subido a YouTube por la propia Boston Dynamics:

Finalmente, en 2013 Boston Dynamics presenta Atlas, el robot bípedo más avanzado creado hasta la fecha. Atlas y sus últimas actualizaciones son capaces de caminar por todo tipo de terrenos complejos, como ruinas o incluso un bosque nevado; pueden sortear toda clase de obstáculos, como piedras, barreras o agujeros, ayudándose con los brazos si es necesario; soportan fuertes impactos mientras mantienen el equilibrio sobre una pierna e incluso colocan cajas en estanterías con soltura. Por si no lo habéis visto todavía, aquí está el vídeo con la última actualización de Atlas que Boston Dynamics subió a YouTube hace unos días:

¿Qué lecturas podemos sacar de esta cronología?

En primer lugar, que los avances no surgen de la nada, que tras los actuales impresionantes diseños se esconde el meritorio trabajo de décadas, a veces en la oscuridad mediática, imprescindibles para alcanzar los actuales logros.

En segundo lugar que, pese a lo anterior, la tecnología progresa cada vez más deprisa. Si observamos la evolución de los avances conseguidos desde la creación de Asimo, aquel androide simpático y meritorio pero muy limitado, hasta los impresionantes robots casi humanos de Boston Dynamics, podemos observar que el salto ha sido asombroso, y ha ocurrido en unos pocos años.

Echando la vista atrás es muy revelador, incluso emocionante, comprobar cuánto hemos progresado en sólo 30 años, los que median desde aquel par de piernas metálicas de E0, que caminaban torpemente a un ritmo de un paso cada 5 segundos, hasta el tremendo Atlas, que pasea por un bosque helado mejor y más rápido que muchos humanos. Si miramos en dirección contraria, si alzamos la vista al futuro, resulta muy fácil creer que dentro de otros 30 años -si no bastante antes- dispondremos de androides capaces de moverse de una forma idéntica a como lo haría un ser humano, hasta el punto de que no seamos capaces de distinguirlos de nosotros (al menos en lo que a movimiento se refiere).

Pero -algunos os preguntaréis- ¿por qué ese empeño en crear robots humanoides? ¿Por qué no se centran en crear robots con ruedas, o con 4 piernas o con 6 brazos, mucho más efectivos que los antropomorfos, mucho más rápidos y versátiles, capaces de conseguir lo que los humanos jamás podremos? Bien, aunque también exista ese tipo de robots, la cuestión sobre por qué se construyen robots humanoides es una pregunta muy interesante sobre la que trataremos muy pronto en Robotsia.

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4 pensamientos en “Historia de los robots; pasado, presente y futuro

  1. Una pasada los robots, curiosísimos, y este Atlas da miedo… Terminator is coming…

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